Primul camion electric, alimentat complet cu bălegar

515

În ciuda creșterii semnificative a cererii pentru vehiculele electrice, industria agricolă nu a găsit încă o cale ușoară de a face trecerea de la echipamentul alimentat cu gaz și motorină la cel electric. Soluția vine, însă, de la un mic fermier american.

Albert Straus, din Marin County, California, este un fermier ce poate fi numit pionier în domeniul sustenabilității, potrivit Modern Farmer. Produsele sale lactate, Straus Family Creamery, au devenit primele lactate ecologice certificate de la vest de râul Mississippi, fiind principalul furnizor de produse lactate pentru Cowgirl Creamery (unul dintre cei mai buni producători de brânză). De mai bine de un deceniu, ferma a fost alimentată de materialul produs pe amplasament – deșeurile produse de bovine. Dejecțiile acestora sunt transformate în energie, cu ajutorul unei fose acoperite, ce îndeplinește funcția de digestor de metan.

Întoarcerea la „dejecțiile putere

„În fiecare zi, curățăm gunoiul din grajduri, care apoi intră într-un separator pentru îngrășăminte care separă solidele de lichide”, explică el.

Substanțele solide sunt folosite ca îngrășământ, iar lichidele sunt introduse într-un iaz artificial care a fost acoperit pentru a crea un mediu anaerob. Microbii din iaz digeră amidonul și zaharurile din lichidul de dejecții, eliminând metanul. Acesta este apoi direcționat către un motor unde este ars într-un mod similar combustiei benzinei, furnizând energie.

De 13 ani, Straus introduce aproximativ 16 tone de deșeuri pe zi în sistemul digestorului său, împreună cu o serie de produse lactate secundare.

În prezent, digestorul „produce toată energia electrică și cea mai mare parte a necesarului de apă caldă pentru fermă”.

Motorul care transformă metanul în electricitate produce suplimentar și o cantitate mare de căldură, care este captată și utilizată pentru a încălzi apa utilizată în fermă în operațiunile de igienizare. Întrucât întregul sistem este eficientizat, ferma produce de fapt mai multă energie decât are nevoie, surplusul fiind introdus în rețeaua locală.

Cu propria sursă de energie curată pentru operațiunile fermei, următorul pas era realizarea unui vehicul electric. Cerințele vehiculelor agricole cum ar fi tractoarele, camioanele și combinele nu sunt foarte asemănătoare cu cele ale sedanului tău standard – trebuie să poată merge foarte lent, au nevoie de cuplu și putere și sunt, de asemenea, mult mai grele și mai puternice – solicitând alte tipuri de motoare decât automobilele obișnuite.

Chiar și cele mai mari companii nu au ajuns pe deplin la o soluție fiabilă pentru realizarea vehiculului electric greu. John Deere are un concept de tractor electric în stadiul de prototip, iar Tesla a cochetat cu proiectul unei semiremorci electrice.

Astfel că, în absența unui vehicul electric ușor care să poată fi achiziționat de la producătorii de gen, Straus a ales să meargă pe propriile sale căi și a petrecut aproape un deceniu pentru dezvoltarea unui motor electric care să poată fi adaptat la utilajele agricole. Soluția fermierului este un motor alimentat complet de energia obținută din dejecțiile bovinelor.

Un camion electric

Camionul lui Straus a pornit de la un mic camion de piață produs de firma International Harvester Company din anii 1990. De-a lungul anilor, el și diverșii contractanți au înlocuit componentele și sistemele camionului pentru a le adapta la motorul electric.

„Nu a fost o transformare perfectă; o încercare de a utiliza două motoare de curent continuu cuplate a dus la distrugerea unuia dintre motoarele menționate în timpul unei călătorii lente.”

Dar, după opt ani de muncă și cu ajutorul unui mecanic local, Straus avea camionul pe care el îl dorea de mult.

Noul vehicul electric este alimentat de bateriile a două mașini electrice Nissan Leaf. Motorul său are aproximativ 170 de cai putere și 1300 Nm de cuplu, parametri care îl fac apt să facă față îndatoririlor de zi cu zi din agricultură.

Costul total al retehnologizării a fost de aproximativ 130.000 de dolari, deși Straus crede că acum ar putea fi evitată cheltuirea a 30.000 de dolari, deoarece a înțeles mai bine cum să-l construiască. Electricitatea, desigur, provine din digestorul de metan. Straus estimează că economisește aproximativ 10.000 de dolari pe an pentru costurile cu combustibilul pentru camion, stopând totodată eliberarea a 18 tone de dioxid de carbon echivalent în atmosferă.

„Încercăm să arătăm că agricultura ecologică în domeniul produselor lactate poate face parte dintr-o strategie de contracarare a schimbărilor climatice”, spune Straus.

Metanul eliberat de efectivele de animale reprezintă aproximativ 40% din emisiile de gaze cu efect de seră din SUA, iar acest proiect reușește să estompeze efectele nocive ale acestui fenomen prin valorificarea deșeurilor.

Impedimentul major pentru majoritatea fermierilor care doresc să urmeze exemplul lui Straus este însă costul. Digestoarele de metan sunt extrem de costisitoare.

„Majoritatea sistemelor au costat milioane de dolari”, declară Straus, deși el a reușit să achiziționeze un astfel de echipament, relativ ieftin, cu 350.000 de dolari, și a putut să obțină subvenții pentru a-și mai reduce cheltuielile cu încă 150.000 de dolari.

Dar chiar și acest lucru nu este accesibil majorității agricultorilor, în ciuda faptului că un digestor cu metan ar putea reduce costurile cu energia cu 40.000 până la 50.000 de dolari pe an. Straus se gândește deja la crearea unor sisteme mai accesibile.

„Lucrăm cu o companie din statul Washington pentru construirea și operarea digestoarelor de metan în ferme”, spune el. „Fermierii trebuie să se ocupe de fermă și să nu fie deturnați de alte operațiuni care îi țin departe de agricultură”.

Ei dezvoltă, în prezent, un set echipamente și servicii în care personal specializat ar îndeplini toate sarcinile necesare pentru a menține digestorul în parametri optimi de funcționare: împrăștierea deșeurilor și întreținerea întregului echipament. Straus vorbește, de asemenea, cu statul din California pentru a căuta modalități de a face accesibile agricultorilor astfel de echipamente.

„Cred că este un câștig, nu numai pentru fermier, ci și pentru mediu”, spune Straus.